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O segundo planeta do Sistema Solar parece sem graça e sem nenhuma peculiaridade atmosférica quando iluminado sem se utilizar uma luz ultravioleta. Entretanto, basta alterar para o filtro ultravioleta, que o planeta assume características diferentes. As áreas escuras e claras que se arrastam pelo planeta indicam que algo está absorvendo os raios ultravioletas direcionados ao planeta.

A equipe de cientista e engenheiros que trabalham no Centro de Voos Espaciais Goddard da #Nasa em Greenbelt, Maryland (EUA), recebeu um financiamento do programa PlanetSchool Science SpaceSchools Space Space SmallSat, ou PSDS3, para avançar com a missão CubeSat e identificar a natureza desse misterioso absorsor de energia situado na camada mais superficial de nuvens de Vênus.

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Com o nome de CubeSat UV Experiment, ou Cuve, a missão tem como objetivo investigar a atmosfera de Vênus usando aparelhos sensíveis às luzes ultravioleta e um romance, o espelho de recolha de luz de carbono e nanotubos.

Semelhante a Terra, Vênus realiza sua órbita lentamente e na direção oposta à maioria dos planetas do #Sistema Solar. Com uma atmosfera espessa, constituída, principalmente, de dióxido de carbono e contendo nuvens com gotículas de ácido sulfúrico, o calor é mantido de modo semelhante a um efeito estufa, tornando Vênus o planeta mais quente do Sistema Solar, com temperaturas superficiais quentes suficiente para derreter o chumbo.

Embora a Nasa e outros programas espaciais internacionais tenham enviado várias missões para Vênus, "a natureza exata da nuvem absorsora não foi estabelecida", disse a pesquisadora principal da Cuve, Valeria Cottini, da Universidade de Maryland, e líder de uma equipe de especialistas na composição, na química, na dinâmica e na transferência radiativa da atmosfera do planeta.

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"Esta é uma das perguntas sem resposta e é importante", acrescentou.

Observações passadas de Vênus demonstraram que metade da energia solar é absorvida no comprimento de onda ultravioleta por uma camada superior das nuvens de ácido sulfúrico, conferindo ao planeta suas características listradas e escuras. Outros comprimentos de onda são dispersos ou refletidos no espaço, o que explica por que o planeta se parece com uma esfera sem característica, amarelada e branca nos comprimentos de onda visíveis ao olho humano.

Há diversas teorias quanto aos fatores que causam essas características contrastantes a Vênus, disse Cottini. Uma explicação seria a de que processos convectivos sugam o absorsor do fundo da espessa camada de nuvens atmosféricas de Vênus, transportando a substância para o topo das nuvens. Os ventos dispersam a substância na direção do vento, produzindo as longas faixas. Para explicar as faixas luminosas, os cientistas acreditam que elas são mais estáveis contra a convecção e não contém o absorsor - como nas áreas negras.

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"Uma vez que a absorção máxima de energia solar por Vênus ocorre na faixa ultravioleta, determinar a natureza, concentração e distribuição do absorsor é fundamental", afirmou Cottini. "Esta é uma missão altamente focada - perfeita para os propósitos da missão CubeSat".

Para aprender mais sobre o absorsor, a equipe de Cuve, que inclui cientistas de Goddard e investigadores associados à Universidade de Maryland e à Universidade Católica, está arrecadando investimentos que Goddard fez em mini-ferramentas e outras tecnologias. Além de voar uma minicâmera ultravioleta para adicionar informações contextuais e capturar as características contrastantes, Cuve levaria um espectrômetro desenvolvido por Goddard para analisar a luz em uma ampla faixa espectral - 190-570 nanômetros - cobrindo o ultravioleta e visível ao olho humano. A equipe também planeja alavancar investimentos na navegação do CubeSat, eletrônica e software de voo.

"Muitos desses conceitos são impulsionados por importantes investimentos em desenvolvimento e pesquisa de Goddard", disse Tilak Hewagama, membro da equipe da Cuve que trabalhou com os cientistas Goddard Shahid Aslam, Nicolas Gorius e outros para fazer um espectrômetro compatível com o CubeSat. "Foi isso que começamos".

Uma das outras novas adaptações de Cuve é o uso potencial de um telescópio leve equipado com um espelho feito de nanotubos de carbono em uma resina epóxi. Até o momento, ninguém conseguiu fazer um espelho usando esse material. Tais ópticas oferecem várias vantagens. Além de serem leves e altamente estáveis, são relativamente fáceis de reproduzir. Eles não requerem polimento - um processo demorado, e muitas vezes caro, que garante uma superfície lisa e perfeitamente moldada.

Desenvolvido pelo empreiteiro de Goddard, Peter Chen, o espelho é feito por uma mistura de nanotubos de epóxi e carbono em um mandril, ou em um molde, formado para atender a uma prescrição óptica específica. Então, técnicos aquecem o molde para curar e endurecer o epóxi. Uma vez definido, o espelho é revestido com um material reflexivo de alumínio e dióxido de silício. #Planetas