Universidade é o conceito que se dá tanto à instituição quanto ao conjunto físico (prédios) que se destinam aos cursos. As universidades oferecem formação superior em diversas áreas do saber, bem como programas de pesquisa e de extensão - elas devem desenvolver, pelo menos, quatro programas de pós-graduação stricto sensu - mestrado e doutorado.

Sobre o surgimento da universidade, há várias histórias e uma oficial. Muitos autores citam a escola de escribas sumérios Eduba, como a primeira, criada em aproximadamente 3500 a.C., mas outros consideram a Academia, fundada por Platão, em 387 a.C., no bosque de Academos, como sendo a primeira. Na Academia os estudantes aprendiam matemática, ginástica e filosofia, e apesar de se aproximar do conceito moderno, se diferenciava de uma universidade porque os pensadores fundavam uma escola de pensamento não para debater os seus conhecimentos, e sim, para difundi-los.

A primeira universidade reconhecida oficialmente, foi a universidade de Karueein, em Fez, no Marrocos, em 859 d.C., reconhecida pela UNESCO como a primeira seguindo a definição moderna. As universidades podem ser públicas ou privadas. As universidades públicas podem ser federais, estaduais ou municipais, dependendo da origem da verba que as mantêm. Mas elas são, em sua grande maioria, universidades federais, considerando-se que a educação em nível superior é de maior responsabilidade do governo federal. Entretanto, há em alguns Estados, universidades estaduais tão importantes quanto as federais, como em São Paulo, Paraná e Santa Catarina, citando algumas.

Financiadas principalmente por fundos privados, as universidades privadas (ou particulares) têm maior independência com relação às políticas públicas de ensino superior. Apesar de não serem operadas por governos, elas também recebem subsídios públicos, como financiamentos e isenção fiscal.

Uma universidade tem uma organização interna que se baseia em unidades orgânicas de ensino, onde estão incluídos faculdades, institutos, colégios, escolas e departamentos. Cada unidade tem maior ou menos autonomia dentro da universidade, conforma a sua organização.